De Azoren: Geschiedenis

Over wie en wanneer de Azoren zijn ontdekt bestaat geen eenduidigheid. Sommige wijzen de Portugees, Goncalo Velho Cabral aan als ontdekker van het eiland Santa Maria in 1432, anderen zien de Portugese kapitein Diogo de Silves als ontdekker van deze parel in 1427.

Na Santa Maria werd het eiland Sao Miquel ontdekt, gevolgd door Terceira wat “derde”betekent. Daarna volgde de centrale groep eilanden:Graciosa, Sao Jorge, Pico en Faial. Tenslotte werden de westelijke eilanden Corvo en Flores gevonden. Ergens tussen 1452 en 1457 waren alle eilanden ontdekt. De eerste hoofdstad van de eilandengroep was Vila Franca do Campo. Deze stad werd in 1522 door een hevige aardbeving in 1522 verwoest en Ponta Delgada werd daarna aangewezen als hoofdstad van de eilanden.

De kolonisatie begon in 1439 met het stichten van het stadje Praia dos Lobos op Santa Maria. De bewoners waren hoofdzakelijk afkomstig uit de continentale provincies van de Algarve en Alentejo. De echte kolonisatie van de Azoren zette zich in met de komst van de Vlaming Wilhelm van der Haegen. Hoewel nog altijd in handen van de Portugezen, de Azoren werden van de 15e tot de 17e eeuw ook wel de Vlaamse eilanden genoemd. Dit kwam door de vele Vlaamse en Noord-Franse kolonisten die op de Azoren woonden. De invloeden van de Vlamingen en Fransen zijn nog altijd duidelijk herkenbaar op de Azoren. Een voorbeeld hiervan zijn de windmolens op Faial.

De periode van 1580 tot 1642 was zeer onrustig. Portugal, dus ook de Azoren, werden bezet door de Spanjaarden, ook wel de Babylonische gevangschap genoemd en in de wateren rondom de Azoren vonden vele gevechten plaats tussen de Engelsen en de Spanjaarden.

Ontwikkeling

De strategische ligging van de Azoren, midden in de Atlantische oceaan tussen Europa en Amerika, heeft er toe bijgedragen dat de Azoren het toneel zijn geworden van vele zeeslagen in de geschiedenis maar het gaf de eilandengroep ook een belangrijke plek in de handel. Horta, Angra en de havens van Ponta Delgada waren hierbij van groot belang. Door deze intercontinentale handel zijn er invloeden vanuit de hele wereld terug te vinden op de Azoren.
Het economische klimaat op de Azoren was door de handelsbeperkingen die de Fransen opgelegd hadden lang slecht. De materiële welvaart herstelde door de vlucht van Joao IV in 1807 en het beëindigen van de Franse invasie. Als dank voor de steun van de Azoren aan de constitutionele monarchie tijdens de Portugese burgeroorlog van 1820 tot 1833 kregen zij meer lokale vrijheden. Ter nagedachtenis aan de strijd in 1829 tegen Dom Miguel, de Braganca’s, werd de stad Vila da Praia omgedoopt tot Praia da Vitória.
In 1836 werden de Azoren opgedeeld in 3 districten onafhankelijk van natuurlijke eilanden grenzen met ieder een eigen hoofdstad. Deze districten werden in 1976 opgeheven, toen de Azoren werden benoemd tot Autonome Gebied van de Azoren.

Aan de ontwikkeling van de Azoren heeft de familie Dabney veel bijgdragen. Tijdens de hongersnood in 1850 heeft deze familie gezorgd voor veel voedsel en steun vanaf het vaste land. Deze familie is dan ook alom geprezen op de Azoren voor alle goede daden.

Ondanks de vele tegenslagen die de Azoren kende doordat verschillende plagen hele oogsten op de eilanden verwoestten, vormen veehouderij en landbouw nog altijd de pijlers van de economie.